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连昨天发生的事也会忘记……新冠后遗症究竟有多可怕?
2022-09-26

▎药明康德内容团队编辑

课堂上,15岁的威尔·葛洛根(Will Grogen)茫然地盯着老师提出的问题,不知道该如何回答。他的老师和同学对此一脸震惊,因为这是威尔昨天才学过的内容,而且在昨天的课堂上,他的回答非常出色。

“我不知道你们在说什么,”威尔坚持道,“我从来没见过这些内容。”看着苦恼的威尔,老师也感到非常无奈,只好建议他去看一下校医。

威尔不知道问题出在哪儿,但他知道问题的根源。自从去年10月感染新冠后,他的生活彻底变了。

从优等生到差生

威尔是一名阳光帅气的大男孩,不但功课好,体育也很出色,在打网球上非常有天赋。他最爱做的就是学习语言,正同时学习法语和阿拉伯语。他是如此珍惜时间,以至于认为午休都是对时光的浪费。

去年10月,他不幸感染上了新冠。新冠“康复”之后,他出现了疲劳和大腿疼痛等症状。他才15岁,正是最为青春年少的年龄,却全身脱力,一个多月都下不了床。洗澡时,他必须要蹲在淋浴间里,以防自己突然晕倒。

回到学校后,威尔的脑子看起来好像出了什么问题——数学书上的数字看起来会从书页上掉出去;几天前就写完的作业都会忘了交;在英语作业里,又会不小心写进去法语。“我把写完的作业交给老师,老师问我,威尔,这是你的草稿吗?”威尔担忧地说道,“这太吓人了,我还能成为原来那样的好学生吗?”

事实上,像威尔这样因为感染新冠而出现大脑认知能力下降的案例并不少见。科学家们估计成年人里大约一成到三成的人,在感染新冠后会有类似的问题。儿童中做的相关研究并不是很多,已有的研究提出的比例范围也差得比较大,但数字可能和成年人的比较接近。美国国立卫生研究院主任Francis Collins博士曾在今年4月提到,一项研究表明感染新冠的年轻人里,有11%到15%会出现长期症状。“就学校里的表现而言,这可能会是灾难性的。”

输在起跑线上?

随着Delta变种在全球的肆虐,未成年人正面临着双重考验:一方面,他们即将回到学校;另一方面,他们的疫苗接种率并不高。根据《纽约时报》的报道,美国12到17岁的未成年人,完成完整疫苗接种的比例远不到一半。而对于12岁以下的儿童,目前还并不能接种疫苗。

虽然和成年人相比,儿童受新冠病毒的影响较小。即便感染,也更可能是轻症,甚至无症状。但即便是这些看似不严重的患者,还是可能出现新冠的后遗症,这包括认知能力出现紊乱等,可能极大影响他们的学校表现,也会影响到他们的睡眠和日常行为。

在波士顿儿童医院,研究新冠后遗症的一支团队给出了更详细的解答。他们说症状包括疲劳、头痛、大脑难以思考、记忆力与注意力下降、睡眠障碍、以及嗅觉和味觉的变化等。对于孩子而言,他们感染新冠后可能并不需要住院,在家休息就可以得到康复。但随后,他们出现了后遗症的症状,而且这些症状看起来从不消失。

“潜在的影响是巨大的,”专门研究神经系统感染的科学家Avindra Nath博士说道,“我是说,孩子们还处在快速发育阶段。一旦开始落后,孩子们就很容易失去自信,形成负面的循环。”

满载家长期望的孩子,可能因为一场新冠,彻底输在起跑线上。

未知的病因

是什么导致了新冠的后遗症?科学家们不知道答案。根据对患者的测试结果,以及对症状的分析,潜在病因可能有以下几种。

首先是自身错误的免疫反应——新冠病毒让免疫系统“走火入魔”,开始攻击人体的健康组织,造成不可逆转的损伤。又或者,新冠感染期间的炎症反应,给身体留下了难以弥补的损害。比如新冠病毒引发的感染或是炎症可能会损害到血管,这可能会影响流向大脑的血流,最终让大脑记忆力下降,或是难以思考。

第二个解释是病毒的持久感染。依照这个理论,这些患者并没有真正痊愈——病毒依旧存留在他们体内。这些病毒虽已没有传染性,甚至可能失去了复制能力,无法被检测出,但它们所生产的一些物质却会引起身体的反应,导致慢性的炎症。事实上,麻疹、登革热、埃博拉病毒感染后就有类似的病例出现。

另一些因素则会进一步增加理解新冠后遗症的难度。比如在疫情期间的生活变化,社交缺乏带来的压力,都会在潜移默化间影响到儿童的精神状况。而精神状况的好坏,可能会对症状造成影响。

解决问题

面对可能影响儿童终身的新冠后遗症,解决问题的方案是什么?讽刺的是,人们第一步要做的,是搞清楚究竟什么才是“新冠后遗症”。

一些观点认为,所谓的新冠后遗症,其实是多种不同综合征(syndrome)的总和。这包括了“重症监护后综合征”,“病毒感染后疲劳综合征”等。要搞清楚它的来龙去脉,离不开对免疫系统的进一步研究。一篇于今年5月发表在预印本网站上的论文表明,在感染新冠病毒后,如果出现慢性炎症的迹象,这些孩子就会出现后遗症。类似的研究有望让我们更好地理解问题本身——究竟什么是新冠后遗症。

对于成人而言,疫苗或许是解决后遗症的最佳方法之一:新冠疫苗能清除体内可能残余的病毒,也会指导免疫系统形成针对新冠病毒的抗体,减少误伤可能。而且一些个例表明,即便出现了新冠后遗症,在接种疫苗后,这些症状似乎都有减轻。

对于尚不能接种疫苗的孩子来说,问题可能会更复杂一些。目前,医生们更多只能对症下药,缓解症状,比如通过锻炼来恢复体力,或者进行睡眠的矫正等。

被忽略的风险

疫苗的诞生在很大程度上改变了感染病毒的人群组成。当更多的成年人接种了疫苗,年轻人和儿童在确诊病例中的比例不断攀升。

这非常符合传染病的基本特征。当病毒在四处传播时,它会攻击最脆弱的群体。而当一部分人接种了疫苗,另一部分没有接种疫苗的个体就成了高危人群。在现实中,这代表了无法接种疫苗的儿童,或是相对接种疫苗意愿更低的年轻人。

他们的未来还很长。如果产生新冠后遗症,造成的影响也会更持久。

一些专家提到,对于新冠感染的治疗吸引了很多临床上的注意力,这在一定层面上也让关于新冠后遗症的研究变得相当不足。在2021年的秋冬季即将到来之际,年轻人群体中发生的新冠后遗症是一个被忽略的风险,需要引起人们的重视。

参考资料:

[1] ‘This Is Really Scary’: Kids Struggle With Long Covid, Retrieved August 11, 2021, from https://www.nytimes.com/2021/08/08/health/long-covid-kids.html

[2] Long COVID and kids: scientists race to find answers, Retrieved August 11, 2021, from https://www.nature.com/articles/d41586-021-01935-7

[3] Here’s what we know about kids and long covid, Retrieved August 11, 2021, from https://www.technologyreview.com/2021/07/13/1028419/heres-what-we-know-about-kids-and-long-covid/

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